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2021-10-26 08:58

美国宇航局的新太空望远镜面临身份危机

A photograph of a technician looking at the James Webb Space Telescope's gold-covered mirrors

1999年,就在凯伦·克尼曼(Karen Knierman)进入研究生院之前,她在第一次大型天文学会议上获得了一个免费杯子。它的标志是一个雄心勃勃的天文台,旨在观测宇宙中最遥远的星系:NGST,下一代太空望远镜的缩写。2002年,克尼曼的办公桌上放着这个马克杯,当时美国国家航空航天局(NASA)突然宣布:NGST将成为继詹姆斯·韦伯(James Webb)之后的JWST。克尼曼从她突然过时的杯子里啜了一口,心想:“是谁?”

这是当时科学家的普遍反应。韦伯于1992年去世,与其说他是一位太空科学明星,不如说他是一位幕后经理;他曾在20世纪60年代担任美国宇航局的第二任局长,当时正值阿波罗登月计划的准备阶段。但科学家们选择了重新命名。望远镜的工作仍在继续。科学家们有了新产品,新杯子。

JWST是一个耗资97亿美元的巨大天文台,拥有18面镀金镜面,计划于今年12月发射升空。它是哈勃太空望远镜的科学继承者,它彻底改变了我们对宇宙的看法。世界各地的科学家已经准备好见证JWST的发展;这台望远镜已经超出预算并且落后于计划好几年了。但他们并没有把注意力集中在这场期待已久的胜利上,而是陷入了一场关于20年前的命名决定的争议中。

包括专业科学家在内的1200多人已经在网上签署了请愿书,要求NASA重新命名这台望远镜。批评人士说,韦伯是一种旨在激励未来几代科学思想家的工具的错误名称。他们指出,一些可公开查阅的档案文件显示,韦伯在上世纪50年代初进入美国国家航空航天局之前,曾参加过一个会议,讨论歧视LGBTQ政府雇员的政策。其他文件显示,NASA在韦伯的监督下进行了歧视性解雇。

为了回应这一强烈抗议,NASA审查了历史文件,寻找韦伯直接参与歧视或解雇LGBTQ员工的证据。显然,该机构没有找到它:上个月,在没有发布任何额外信息的情况下,NASA现任局长比尔·纳尔逊(Bill Nelson)宣布JWST将保留为JWST。尼尔森在一份声明中说:“我们目前没有发现任何证据证明可以更改公司名称。”

如果JWST早一点启动,它的名称可能就不会受到这种级别的审查。但现在是2021年,美国国家航空航天局(NASA)在过去几年里一直在努力表彰在太空历史上被忽视的科学家,其中很多是女性和有色人种。这台望远镜的名字是NASA将选择的最重要的名字之一:多年以后,韦伯的名字可能会像哈勃一样出名,它是人类成就的另一个象征。通常情况下,NASA会在类似的决策中咨询太空界,寻找能引起广泛共鸣的名字;在这次事件中,该机构不止一次地依赖于自上而下的决策,却未能展示其工作成果。

现在,美国国家航空航天局(NASA)遇到了一个问题,它原本计划发射最昂贵的项目之一。即使在尼尔森发表声明后,科学家和太空界的其他人仍在寻求答案。这场争议是在JWST于本月早些时候从加利福尼亚乘船抵达位于南美洲北部海岸法属圭亚那的发射场之后引起的。当望远镜发射到太空并进入遥远的轨道时,它将在背景中盘旋,一片一片地展开,它那闪亮的六边形镜子准备迎接宇宙。即使在距离地球100万英里的地方,望远镜仍可能被地面的包袱压得很重。


JWST (née NGST)的概念出现于1989年,几个月后,哈勃太空望远镜发射升空。美国宇航局对哈勃抱有很高的期望,但官员们想要提前考虑。他们认为,下一个仪器将更加强大,能够用特殊波长扫描宇宙,揭示大爆炸后不久旋转形成的古老恒星和星系的光。

有了这样的工作,下一代太空望远镜这个名字在肖恩·奥基夫(Sean O 'Keefe)看来相当乏味,他是2002年的NASA局长。奥基夫在最近的一次采访中告诉我,NGST将极大地改变我们对宇宙的理解,以及我们在其中所处的位置。在他看来,这项任务就像韦伯倡导的阿波罗登月计划一样具有开创性。现在是雪城大学(Syracuse University)教授的奥基夫(O 'Keefe)说:“这是一个真正从事与太空望远镜所能做的大致类似的事情的人。”尽管两人从未见过面,但奥基夫钦佩韦伯在阿波罗时代的管理,以及他在NASA专注于载人航天飞行之际推动对太空科学的投资。因此,作为管理员,O 'Keefe单方面决定重新命名NGST。

天文学研究大学协会(Association of Universities for Research in Astronomy)的行星天文学家海蒂·哈梅尔(Heidi Hammel)告诉我,通常,太空望远镜的名字是通过正式的程序选择的,需要时间进行讨论和辩论。但对于JWST,“科学界没有人参与其中,”哈默尔说。2002年,他是一个小组的成员,该小组的任务是概述该天文台的科学重点。NASA有一个悠久的传统,用科学家的名字来命名自己的太空天文台——哈勃、钱德拉、斯皮策、康普顿——但韦伯是一个管理者。加州大学圣塔芭芭拉分校(UC Santa Barbara)的历史学家帕特里克·麦克雷(Patrick McCray)参加了有关天文台的早期会议,他告诉我,奥基夫向一位美国官员致敬的决定,让欧洲航天局(European Space Agency)和加拿大航天局(Canadian Space Agency)的一些科学家感到却步,美国国家航空航天局(NASA)正在与这两家机构合作完成这项任务。

目前对韦伯性格的担忧直到2015年才在两篇博客文章中浮出水面,随着JWST发射日期的临近,太空界的讨论也越来越激烈。这份新请愿书背后的天文学家指出,在“薰衣草恐慌”(Lavender Scare)期间,韦伯在国务院的领导作用,那是一段动荡的时期,导致数十名LGBTQ政府雇员被解雇。他们说,1963年,美国宇航局因为一名员工的性取向而解雇了他,韦伯当时是该机构的负责人。这名员工因涉嫌同性恋被华盛顿特区当地警方逮捕后,一名NASA安全官员将他带到NASA总部,在释放他之前进行了进一步的审问。

NASA在2021年3月开始的一项审查中调查了这些指控。该机构代理首席历史学家布莱恩·奥多姆(Brian Odom)与NASA聘请的一位外部历史学家一起工作。奥多姆告诉我,历史学家们寻找的证据表明,韦伯除了参加高级官员讨论“薰衣草恐慌”政策的会议之外,还参与了其他活动,这表明他不仅仅是一个旁观者,反映了当时联邦政府普遍存在的同性恋恐惧症,而是一个积极进行清洗的参与者。奥多姆说,他们寻找的是“韦伯下令的行动……我们看到的是指挥链,我们看到的是行动。”这可能是一份备忘录,某种通信,韦伯给其他人的信,他在信中讨论下一步要采取的行动。”奥多姆说他们还没有发现任何符合标准的证据。

与我交谈过的其他历史学家认为,韦伯至少是歧视的帮凶,即使没有证据表明歧视的存在。“如果你是第二个在国务院负责和你的机构实现了一个政策,破坏生活,破坏了他的职业生涯课程的参与,“Audra沃尔夫说,历史学家写了韦伯在她的书中关于冷战时期的政策,自由的实验室:冷战争取科学的灵魂。韦伯并不是NASA所尊崇的唯一可能被指控串谋的人物。阿拉巴马州的马歇尔太空飞行中心以20世纪40年代末“薰衣草恐慌”(Lavender Scare)形成时领导该部门的国务卿的名字命名。根据历史学家大卫·k·约翰逊(David K. Johnson)的著作《薰衣草恐慌:联邦政府内同性恋者的冷战迫害》(the Lavender Scare: the Cold War迫害),肯尼迪航天中心是为了纪念一位试图过滤掉申请政府职位的LGBTQ(同性恋者)的总统。但是对于一些JWST的评论家来说,一个太空望远镜的名字比一个太空中心的名字更重要。其中只有一个是千载难逢的项目,它将被抛离地球100万英里,以揭示宇宙的奇迹。

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奥多姆说他在一系列的谈话中向尼尔森展示了他的发现。没有正式的书面报告。这让许多天文学家感到惊讶,包括天体物理学咨询委员会(APAC)的成员,该委员会是美国宇航局的一个考虑科学目标和工作场所文化等问题的组织。当奥多姆在最近的一次会议上告诉他们没有任何报道时,他们表达了担忧。“仅仅提出这些发现,而不提出这些发现的基础,感觉有点不够,”亚太委员会成员、太空望远镜科学研究所(Space Telescope Science Institute)的科学家卢·斯特罗杰(Lou stroger)在会议上说。太空望远镜科学研究所是监督JWST的美国组织。“我认为有必要写一份报告。”当我上周和奥多姆联系的时候,他说他只会在尼尔森要求的情况下编写一份报告,而管理员到目前为止还没有。(纳尔逊的办公室拒绝就公开报告的可能性发表评论。)

所有这些都没有缓解重命名请愿背后的天文学家们的沮丧情绪。其中一位是卢西安·沃尔科维奇(Lucianne Walkowicz),她从亚太地区委员会辞职,理由是NASA对JWST的内部审查缺乏透明度。Walkowicz解释说,这“清楚地表明了NASA在酷儿天文学家权利问题上的立场”。华盛顿大学(University of Washington)双性恋天体物理学家萨拉·塔特尔(Sarah Tuttle)对此表示赞同。塔特尔告诉我:“每当我说‘JWST’时,我不会泪流满面,但它是众多提醒之一,表明‘是的,你不是我们在这里谈论的人’。”“这是许多东西的累积。你属于这里吗?”你是吗?我们认为,随着时间的推移,你不适合穿这种衣服。”

我问塔特尔,这篇评论是否能提供改变她对JWST看法的信息。她说,也许,如果调查发现了Webb反对政府任何歧视性行为的证据,例如,如果审问被解雇的NASA雇员的安全主管面临任何后果。但这可能不会改变她或其他批评者的立场。塔特尔说:“我们认为,他的整个历史已经足够复杂和串通,我们不太可能成为韦伯的狂热分子。”


太空望远镜及其备受争议的名字的故事并没有结束。严格来说,NASA对历史文件的审查并不完整:奥多姆说,由于新冠疫情的限制,他和另一位历史学家(奥多姆拒绝透露他的名字)无法访问密苏里州的杜鲁门总统图书馆,韦伯的一些文件就存放在那里。美国宇航局与这位历史学家签了合同,让他继续挖掘。奥多姆告诉我:“如果有新的证据表明詹姆斯·韦伯在薰衣草恐慌中的作用,那么美国宇航局将对这些新证据做出回应。”

显然,该机构一直在关注对这类决定的日益严格的审查,这些决定是为了纪念过去的人物。去年,美国国家航空航天局(NASA)为纪念该机构首位黑人女工程师玛丽·杰克逊(Mary Jackson),将其位于华盛顿的总部重新命名。同样在去年,为了纪念美国宇航局第一位首席天文学家南希·罗曼(Nancy Roman), NASA重新命名了一个计划中的太空望远镜。但不完美的过去的一些痕迹却没有被触及。在为美国开发火箭技术之前,曾为纳粹德国开发火箭技术的工程师沃纳·冯·布劳恩(Wernher von Braun)的半身像矗立在马歇尔太空飞行中心(Marshall Space Flight Center)的地面上。美国宇航局位于密西西比州的斯坦尼斯航天中心是以参议员约翰·斯坦尼斯的名字命名的。约翰·斯坦尼斯是上世纪50年代种族隔离政策的坚定支持者。(太空界的一些人也主张将其重新命名。)

罗马太空望远镜,本应是JWST的继承者,以惯常的方式命名,经过深思熟虑的过程和外界的输入。“我们确实确保了科学界的支持,”美国宇航局负责科学任务的副局长托马斯·祖尔布亨(Thomas Zurbuchen)在最近的一次采访中告诉我。毫无疑问,太空观测站和其他许多观测站一样,将以一位科学家的名字命名。不管你对韦伯的历史有什么看法,对于这样一个项目来说,选择这位行政官员是不合适的,如果NASA在20年前坚持自己的传统,就可以避免这场争议。奥基夫则坚持自己的决定,称他不相信有任何证据表明韦伯直接参与了歧视性政策。一些科学家对此表示赞同,今年早些时候,一位天体物理学家公开表示,韦伯不能被明确谴责。

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当我问Zurbuchen NASA是否应该重来一次JWST项目时,他表示反对。祖布臣说,尼尔森做出了决定,“我认为前进和前进是很重要的。”但在上周由美国宇航局领导的虚拟市政厅中,祖布臣似乎采取了较为温和的立场。“这让一些人甚至很多人感到失望——你应该知道,也许就连周围的人现在都在打电话,”他说,一边环顾着与他一起在NASA总部会议室的同事们。

即使是太空科学的最高梯队的人似乎也决心不让这个问题消失。两名与NASA合作的主要太空机构的高级领导人告诉我,他们计划直接向NASA领导层传达他们在社区中听到的不满。他们说,他们仍然希望NASA会在发射前后重新考虑这个名字。发射后重新命名的事情以前也发生过:2018年,美国国家航空航天局(NASA)重新命名了一个自2004年以来一直在太空中的天文台,以纪念该任务的首席研究员去世。如果管理员可以在任何时候选择更改任务的名称——如果尼尔森所要做的只是说出这个词——为什么韦伯的批评者要放弃斗争?

关于JWST名称的争论开始看起来像预算问题、延误和糟糕的管理一样没完没了,这些问题困扰了这项任务多年。冷战历史学家奥德拉·沃尔夫(Audra Wolfe)认为,韦伯本人可能会对与一个被如此多问题困扰的项目联系在一起感到愤怒。他曾写过一本关于管理太空项目的不太稳定的书。在这一点上,这个项目已经被推迟了这么长时间,以至于最初的NGST产品不仅过时了——实际上是过时了。“多年来,我开玩笑说,(天文台)不能发射直到标志消失,”克尼曼说,他现在是亚利桑那州立大学的天体物理学家。JWST现在距离它从地球上伟大的退出还有不到两个月的时间,这台望远镜原来的通用名称几乎已经从克尼曼的马克杯上消失了。在它的位置上有一小块黑色的污迹,小而扭曲,看起来就像一个污迹。