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2023-03-07 13:36

现在所有的流媒体盒子都烂透了

流媒体盒子有很大的潜力。他们要为互联网时代重新发明有线电视盒,让用户在这个内容无限的时代更容易找到、组织和观看所有可用的东西。他们将把我们的电视,我们家庭的中心,变成智能设备,通过它我们可以做几乎任何事情。它们将成为游戏机。流媒体盒子是下一个大事件。

相反,流媒体盒子糟透了。你在市场上找不到任何一款产品能满足这一愿景。流媒体盒不再是一个蓬勃发展的硬件和软件类别,而是变成了越来越便宜的商品。在我家那条街的沃尔格林(Walgreens)药店,在AA电池和奇怪的无品牌有线耳机之间,放着一台售价30美元的Roku Express HD。这和其他东西一样值得买。流媒体盒子很糟糕,而且还在变得更糟而不是更好。

你几乎可以说,在目前的形式下,流媒体盒根本不需要存在。从大多数方面来看,美国的大多数消费者已经拥有一台智能电视——如果你在市场上买一台新电视,你几乎找不到一台没有内置操作系统的。

当然,大多数智能电视运行缓慢,充斥着广告,并试图追踪你的一举一动。这就是为什么一个好的流媒体盒是一个好主意,至少在理论上是这样。科技的发展使得优秀的电视硬件和软件变得更加重要——云游戏一直在改进,我们的家庭变得越来越智能,我们甚至可以用电视进行视频聊天。流媒体盒可以让你升级,而不用扔掉你的大屏幕,还可以添加新功能,这些功能可能不会融入到电视机本身。此外,一个好的盒子可以缓解智能电视世界的一些最严重的问题。借用一个老式电视的比喻:内置智能电视就像老式的兔子耳朵,我们需要有线电视盒。

图片来源:Chris Welch / The Verge

但是完美的流媒体盒子并不存在。这该怪谁呢?每一个人。但这要从流媒体服务本身说起。流媒体机顶盒要真正实现其有线电视机顶盒的功能,就需要索引和访问每个服务上的所有可用内容,这样用户就可以根据自己的喜好进行搜索和组织。但总的来说,流媒体服务认为采用智能手机式的应用程序模式最符合他们的利益,使应用程序比内容更重要——你不会再说,“我想看《流言终结者》”,就像你打开Netflix应用程序,看看它会给你展示什么一样。

因此,许多服务对聚合器和搜索引擎保留了数据,因此,尽管许多公司试图建立一个通用的搜索系统,但没有人接近这一目标。(即使是最成功的电影也大多是手动创建的,这就是为什么你可能会在同一个电影搜索中得到四个几乎相同的结果。)我们的电视观看还停留在老式的互联网模式中,你必须在无穷无尽的聚合器和文件夹中导航才能找到你想要的内容。

你可以通过观察市场上任何机顶盒的主屏幕来了解这是如何发生的。他们不会以内容作为开头;他们以应用程序领先。即使是那些努力把节目和电影放在最前面的网站,比如新的谷歌TV界面,仍然只能靠主页第二行的应用程序。现在,许多流媒体机顶盒制造商本身就是流媒体服务商,新的冲突也随之而来。你的Fire TV绝对会把Freevee塞进你的喉咙,而Roku永远不会让你忘记Roku频道的存在。

公司真的没有办法或理由在他们的盒子里添加额外的功能,因为每个应用程序都是一个宇宙。所以如果你不能创建一个比主屏幕或其他东西的入口更多的盒子,你要怎么收费?你只收很小的升级费用。想要4K流媒体?这比底价贵了几块钱。杜比音频,杜比视觉,更快的Wi-Fi?再加几块钱。一个不糟糕的遥控器?20美元,通常。但仅此而已,这也许就是为什么即使是最昂贵的高端流媒体设备也很少超过80美元的原因。

曾经有高价产品能提供更好的体验,但现在大部分都消失了

顺便说一下,情况并非总是如此。从前,TiVo盒很贵,但很受欢迎,因为它们确实做了你想做的事情——在你想看的时候帮你看你想看的东西——比市场上的任何东西都要好。仅仅是跳过按钮就值得终身订阅。Slingbox也是一个类似的高级小工具,但它有一个特定的目的,而且做得很好。像Caavo这样的公司定期尝试真正升级体验。就连微软也在Xbox One上押下重注,希望借此重塑娱乐,但结果并不顺利。随着时间的推移,这个行业似乎认识到,你无法做好这件事,也不值得一试。

另一个问题是,流媒体设备行业几乎没有人真正试图从他们的流媒体设备中赚钱。你知道亚马逊的那句老话吗?“我们不是在你购买我们的产品时赚钱,而是在你使用我们的产品时赚钱。”这在很大程度上也支配着流媒体机顶盒业务。亚马逊并不是想从Fire TV上赚钱,而是想让你习惯Alexa,并注册成为Prime会员。谷歌只是想向你展示广告,可能会把你转变成YouTube电视或YouTube高级用户。(但主要是广告。)

Roku最初之所以成功,正是因为它是一家硬件公司,没有与流媒体服务竞争广告费用或内容支出,但现在它也成了一家有硬件业务的广告公司。即使该公司扩展到其他智能家居设备,罗库仍然认为这些设备只不过是赔本产品。Roku首席执行官安东尼•伍德在去年致投资者的一封信中写道:“与我们的电视流媒体模式类似,我们计划在设备上扩大规模,然后通过智能家居服务实现盈利。”

你如何利用你的设备建立规模?卖得越便宜越好,如果你的目标是买一台能播放电视视频的设备的话。这比以往任何时候都更容易、更便宜!但如果你想要我们承诺过的流媒体盒子,竞争会让一切变得更糟。随着Roku、谷歌和亚马逊专注于让他们的软件在廉价摇杆上运行,并将其内置到廉价电视中,他们甚至在表面上高端的设备上也让体验变得更糟。我发誓,我的应用程序打开速度每天都慢一点。

克里斯·韦尔奇摄

这条规则有两个例外:苹果和英伟达。苹果对Apple TV的雄心似乎是正确的,因为它推动将电视应用程序转变为我们一直期待的电视指南,并在设备上添加了一些游戏和智能家居控制。随着时间的推移,它变得更强大,甚至更便宜。就像我的同事克里斯·韦尔奇(Chris Welch)说的,这可能是你能买到的最好的整体流媒体机顶盒。不出意外的话,至少速度很快。但是,对苹果公司来说,修复向导是一件难以完成的任务,而这块石头永远也无法爬上那座山。就目前的情况来看,Apple TV界面可能是最“只是一个应用程序图标网格”的界面。随着苹果公司继续为Apple TV Plus投资节目和电影,以及更广泛的服务业务,Apple TV似乎也正在变成和其他苹果产品一样的东西:只是一种向你销售更多苹果产品的方式。

现在,如果你有一台英伟达盾,你可能会对着屏幕大喊:盾怎么样?盾牌太神奇了。你说的没错。有趣的是,Shield是一个例外,它证明了这一规则:在Nvidia的最后一次更新三年后,它的Android电视驱动的盒子,最初主要是为了证明一个强大的流媒体盒子实际上是一个应该存在的好想法,仍然是市场上最强大和功能最强大的流媒体盒子之一。它支持云游戏,大多数高端流媒体功能,更新的应用程序,所有你想要的铃声和口哨。和Apple TV一样,它的主要原因是没有人希望它的软件按应有的方式运行。至于英伟达是否真的在乎“盾”,我们一直都不清楚;它很少更新,也很少被公司引用。

我不想扫大家的兴,但所有的证据都表明这种情况正在恶化,而不是好转。现在每个流媒体服务都在努力成为一个目的地,每个流媒体应用都在努力成为所有观众的一切。你现在可以在其他服务中订阅流媒体服务了!你可以在Netflix的应用程序中玩游戏,苹果公司建立了一个全新的服务来展示美国职业足球大联盟的比赛,YouTube正在系统地尝试蚕食所有其他流媒体服务。一些流媒体应用程序仍然非常糟糕——看看你,HBO Max——但其他应用程序一直在变得越来越好,越来越有野心。

所有证据都表明,在情况好转之前,情况会变得更糟

就像科技行业的许多领域一样,软件是最重要的。节目和电影的质量显然比它们加载的速度重要得多。但机顶盒世界的现状就像业界一致认为“软件为王”,然后立即将iphone、Galaxies和pixel赶出市场,让我们只能在Tracfone、Blu和摩托罗拉之间进行选择。便宜的设备很重要,也很有价值,它们能不断改进是很好的。但遗憾的是,“高端”流媒体机顶盒的概念根本不存在。我们每天使用这些设备几个小时,它们是我们家庭的中心,它们应该有更大的用途,而不是缓慢地缓冲视频。

如果苹果最终能突破流媒体导流,如果英伟达能证明它真的在乎流媒体,或者如果Roku、亚马逊或谷歌认为值得打造一个真正的旗舰流媒体盒,我很乐意为此买单。在那之前,我会一直讨厌我的机顶盒。但我觉得我被他们困住了。